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拿老人開玩笑只是幽默?研究:年齡歧視嚴重危害長者身心健康

當我們在看情景喜劇時,遲早你會看到一個年長的角色,他健忘的特質是笑點。或者,你會發現某些長者將疾病、受傷或情緒變化掩飾為「只是衰老的必經之路」,並對老年的自己進行自嘲來敘述如搞丟鑰匙之類的事。

這樣的敘述看起來也許只是幽默,但根據《美國醫學會》(JAMA Network Open)期刊發表的一項研究指出,這對長者的健康和福祉有害。該研究發現,長者在日常生活中遇到與年齡相關的常見歧視、偏見與刻板印象,與身體健康情況不佳、慢性病和憂鬱症狀的風險增加有關,特別是當這些人在意有關衰老和健康情況惡化的資訊時。

與健康相關的負面敘述是問題的一部分,但如果相信某些事情會發生,我們的行為和環境也反映了這樣的信念,事情就更有可能發生。美國奧克拉荷馬大學(University of Oklahoma)健康與運動科學系教授艾倫博士(Julie Ober Allen)指出,我們需要認真看待,年齡歧視不是一個笑話,它對長者有嚴重後果。

年齡歧視對長者的身心健康危害

這項由美國國家老齡研究所(National Institute on Aging)資助的研究中,研究人員分析了 2,035 名年齡在 50 到 80 歲之間長者,他們在全國健康老齡化民意調查的填答資料。研究人員使用量表來評估參與者接觸 3 種常見年齡歧視的頻率:反映年齡歧視的環境和社會資訊,例如聽到關於老人的笑話;人際交往中的年齡歧視:例如其他人假設老人使用手機和電腦有困難,或認為老人聽不見或看不清楚;內化的年齡歧視:例如相信健康問題、孤獨、悲傷是變老的一部分。

這些研究參與者評估了自己的身心健康情況,回報他們被診斷出的慢性健康問題,並完成了病人健康問卷(PHQ-2)。整體而言, 93.4% 的參與者指出經常遇到至少一種形式的常見年齡歧視。其中,81.2% 的人有內化的年齡歧視問題,65.2% 的人接觸到年齡歧視的相關資訊,44.9% 的人在人際交往中經歷過年齡歧視。

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65 到 80 歲參與者的年齡歧視量表平均得分為 11.23,50 到 64 歲參與者的平均得分為 9.55。年齡歧視量表上每增加一分,參與者的身體與心理健康情況就較差,憂鬱症狀的機率則增加 1 倍以上。參與者經歷越多日常年齡歧視,慢性健康問題就越多。

那些認為健康問題是衰老必經過程的參與者,其不良身體健康狀況的機率高出 1.93 倍。與沒有這種信念的長者相比,這些將年齡歧視內化的長者認為感到沮喪、悲傷或擔心是老化的必經之路,他們心理健康狀況不佳的機率高出 2.39 倍,憂鬱症狀的機率高出 3.16 倍。

應更關注於健康而非年齡

研究人員強調,反覆經歷年齡歧視會使長者覺得自己應該接受相關治療,這可能導致他們在日常生活中產生有害的壓力。長者預測其他人對他們的看法,並經歷其他人以某種方式對待他們,這會導致壓力反應、體內系統損害、衰老加速、更多的健康問題和過早死亡

美國老年精神醫學協會前任主席、美國哈佛大學醫學院精神醫學教授福雷斯特博士(Brent Forester)提到,這些發現支持了先前關於長者年齡歧視和心理健康的研究。雖然有些長者認為身體功能和認知能力下降都是衰老的正常特徵,但抱持這種信念卻是憂鬱症和其他精神疾病的已知風險。

「年齡其實只是一個數字。」福雷斯特博士強調,打擊年齡歧視、刻板印象及其潛在危害的一種方法,是不再過於強化年齡與衰老之間的關聯,而是更專注於健康本身。給某人貼上一個標籤並稱為「年長 」,無法真正描述這個人的生活品質和功能,這完全取決於個人狀況,而不是年齡本身。

隨著人口老齡化,所有類型的精神科醫師都會看到越來越多的老年患者,福雷斯特博士建議,對此保持開放心態,因為不可能會有足夠的老年精神醫學專家來治療所有患者,因此需要提高人們對健康老齡化的認識,並提供關於如何實現它的教育。

文/孫珞軒、圖/巫俊郡

1.參考文獻:Experiences of Everyday Ageism and the Health of Older US Adults

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